Gypaète barbu - Lammergeier

Taille 100 à 115cm   Envergure 245 à 272cm   Poids 5000 à 7000g

Il est identifiable en vol grâce à sa grande envergure (2,60 à 2,90 m). Ses ailes étroites et pointues et sa longue queue cunéiforme lui donnent une silhouette fine et élancée. Ce rapace est un expert du vol plané. Son poids plutôt léger pour un oiseau de cette taille (5 à7 kg) ainsi que sa voilure lui permettent d’effectuer de longs vols planés à basse altitude, à faible vitesse et sans efforts. Il possède un iris de couleur paille, entouré d’un cercle orbital rouge. Ses moustaches qui descendent sous le bec, appelées vibrisses, permettent de le reconnaître même de loin. Les jeunes oiseaux ont un plumage sombre, d’un coloris brun-noir, et une silhouette plus massive que les adultes. Leur ventre est blanc.

En vol, les adultes se distinguent par leur plumage contrasté gris ardoise aux ailes, blanc à orangé sur la tête et le ventre et un collier de plumes noires orne la base de leur cou. C’est après plusieurs mues successives que les gypaètes atteignent leur plumage adulte, à l’âge de 5 ans.

Le Gypaète barbu se colore volontairement en se baignant régulièrement dans des eaux ou des boues ferrugineuses. Cela lui confère cette jolie teinte rouille orangée. Plus le plumage d’un oiseau est coloré, plus celui-ci est dominant.

Le Gypaète barbu évolue dans un milieu ouvert et de falaises, pouvant accueillir les nids. Il construit son nid dans la cavité abritée d’une paroi rocheuse. Il pond 1 ou 2 œufs par an, en hiver. Même si les 2 œufs parviennent à éclore, un seul poussin est élevé. Espèce strictement nécrophage, le Gypaète se nourrit principalement des restes osseux qu’il prélève sur des cadavres d’ongulés domestiques ou sauvages, tels que ceux des moutons, chèvres, chamois, mouflon ou bouquetin. Grâce à son gosier élastique, le Gypaète peut avaler des os longs de 30 cm et les digère grâce à des sucs gastriques très efficaces. Son comportement alimentaire unique et très particulier lui vaut son surnom « casseur d’os ». Pour pouvoir ingérer les segments osseux trop volumineux, le Gypaète emploie la technique du cassage d’os. Sur les rochers et pierriers, il casse les os les plus longs, impossibles à ingérer en entier.
Comme les autres vautours, il exerce un service d’équarrissage et joue le rôle de nettoyer de la nature.