Le loir - Edible Dormouse

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Le loir un mammifère rongeur de la famille des myoxidés qui vit essentiellement

la nuit. Dos et flancs gris chinchilla uniforme, parfois teinté de roux sur les flancs, ou de noir sur une raie dorsale. Mince cercle noir autour de l'œil. Joues et ventre blancs. Longue queue touffue, munie de poils gris d'égale longueur jusqu'à son extrémité. Son nid est une construction ovoïde d'une bonne quinzaine de centimètres de diamètre faite de brindilles, mousses, feuilles, herbes sèches avec ouverture latérale. L'intérieur est tapissé de matériel doux : laine, poils, plumes, herbes. Le nid est souvent construit dans un creux d'arbre, une fissure de rocher, un vieux mur, un vieux nid de pie ou d'écureuil ou encore peut se trouver librement dans les branches, à moyenne hauteur. Un même nid peut abriter plusieurs individus. Les nichoirs à petits passereaux ne lui conviennent pas : le diamètre du trou de vol est insuffisant. Les nids d'hibernation sont établis dans le sol, à des profondeurs allant de 15 à 60 cm. Ses empreintes sont semblables à celles de l'écureuil, mais de plus petite taille.

Reproduction - La mise bas a lieu de juin à septembre après une gestation de 30 à 32 jours. Les jeunes sont peuvent être de 1 à 11 par portée mais le plus souvent ils sont de 4 à 6, avec une portée annuelle. Les jeunes atteignent la maturité sexuelle au plus tôt vers 9 à 10 mois, c'est-à-dire au printemps qui suit l'année de leur naissance. L’espérance de vie du loir est de 9 ans environ.

Le loir se trouve en Europe depuis la chaîne des Cantabriques jusqu'à la région de Kazan (Tatarie) et dans le Caucase. Il est présent dans le nord de la Turquie, en Corse, Sardaigne et Sicile mais est absent de la bordure atlantique de la France ainsi que des grandes plaines d'Allemagne du nord. On ne le trouve pas en Scandinavie et, dans les îles britanniques, seule une petite population introduite subsiste dans le sud-est de l'Angleterre. En altitude, il ne dépasse guère 1500 m dans les Alpes et 2000 m dans les Pyrénées. Il est aussi présent en Asie centrale jusqu'au Pakistan.

Le régime du loir est à base végétarienne. Ses aliments préférés sont les graines et les fruits secs : glands, faînes, châtaignes, noix et noisettes. D'autres fruits figurent au menu lorsque l'occasion se présente : pommes, prunes, mûres, myrtilles, figues, poires. Il aime aussi les bourgeons et les fleurs, mange également des champignons et écorce volontiers les jeunes pousses. Il ne dédaigne pas les insectes, les crustacés (cloportes) ou certains mollusques et se repaît occasionnellement de petits vertébrés, notamment des jeunes oiseaux qu'il trouve au nid. En automne, les loirs engraissent énormément et stockent un peu de nourriture, constituant ainsi de bonnes réserves énergétiques pour affronter la longue période d'hibernation.

Le loir est un animal jamais très abondant et, dans de grandes parties de son aire de répartition, il est extrêmement rare. Il vit principalement dans les forêts caducifoliées, spécialement les hêtraies et les chênaies mais habite aussi les parcs, les vergers, les formations buissonnantes et les lisières. Il adopte volontiers le couvert de cabanes forestières et peut rentrer dans les maisons.

Le loir est essentiellement nocturne et vient assez rarement sur le sol. Il vit en couples ou en petits groupes familiaux sédentaires sur un territoire d'environ 3 à 4 hectares, ce qui, pour un rongeur, est assez considérable.